La mayor amenaza para el rendimiento de los rociadores contra incendios: las personas a las que protegen

Más del 90 por ciento de las veces, los rociadores automáticos contra incendios funcionan como se espera cuando surge una emergencia, controlando o extinguiendo las llamas antes de que tengan consecuencias devastadoras. Pero cuando ocurre una falla en los rociadores contra incendios, el error humano es casi siempre la raíz del problema.

En la primera entrega de nuestra serie sobre los errores más comunes que causan fallas en los rociadores contra incendios, examinamos errores simples pero graves que implican apagar el sistema o interferir manualmente con su funcionamiento. En este blog, arrojaremos luz sobre otros errores frecuentes, que incluyen no realizar un mantenimiento simple y errores más complicados, como instalar sistemas que no pueden controlar la intensidad de los incendios generados por los peligros de una propiedad.

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Mantenimiento de un sistema de rociadores contra incendios
Seguir las pautas de inspección, prueba y mantenimiento de NFPA 25 mantiene los rociadores contra incendios en buen estado de funcionamiento y detecta los problemas antes de que provoquen fallas en el sistema.

La falta de mantenimiento regular es un error común que provoca fallas en los rociadores contra incendios

Un incendio devastó una planta de reciclaje de textiles de Georgia en 2007, mató a una persona y causó daños por valor de 7,5 millones de dólares. Esto sucedió a pesar de que se instaló un sistema de rociadores contra incendios y más de 75 aspersores operado en un intento de controlar el incendio. Entonces, ¿qué salió mal?

Según la Sociedad de Ingenieros de Protección contra Incendios (SFPE), la falta de mantenimiento desencadenó la tragedia. El sistema de rociadores de la planta se había descuidado durante años, con deficiencias de mantenimiento que incluían válvulas parcialmente cerradas que restringían el flujo de agua, elevadores de rociadores modificados para permitir el uso de mangueras de jardín y espacios de rociadores inadecuados. Con tantos problemas, el sistema fue abrumado fácilmente por el fuego.

Un sistema de rociadores contra incendios que funcione correctamente puede ser todo lo que se interpone entre las personas y la propiedad que desea proteger y un incendio fuera de control. Incluso unos pocos minutos de retraso antes de que los rociadores se activen pueden tener consecuencias devastadoras.

Siguiendo las reglas especificadas en NFPA 25: Norma para la inspección, prueba y mantenimiento de sistemas de protección contra incendios a base de agua es clave para mantener los componentes de los rociadores en óptimas condiciones y detectar problemas antes de que provoquen fallas en el sistema. Conocido como el documento de «desgaste», NFPA 25 detalla los requisitos mínimos para todas las inspecciones, pruebas y mantenimiento (ITM) de rociadores contra incendios y otros sistemas a base de agua. También describe el proceso que debe seguirse cuando se encuentran problemas, incluidas las soluciones y los informes adecuados.

Los sistemas de rociadores contra incendios pueden sufrir una serie de problemas de servicio, incluidas válvulas cerradas, piezas desgastadas, tuberías corroídas y obstrucciones en el suministro de agua. La mayoría de estos problemas se pueden evitar o solucionar fácilmente. Pero sin un cronograma de ITM, es poco probable que los propietarios se den cuenta de que están ocurriendo hasta que, como esa planta de reciclaje de Georgia, sea demasiado tarde.

La corrosión, por ejemplo, es una preocupación seria en cualquier sistema de rociadores que combine oxígeno, agua y metal. Más del 70 por ciento de los sistemas de rociadores secos estudiados sufrieron problemas de corrosión significativos dentro de los 12,5 años posteriores a la instalación, según un informe de Potter Corrosion Solutions. Los sistemas húmedos se corroen más lentamente, pero no salen ilesos: el 35 por ciento experimenta problemas importantes después de 25 años.

La corrosión pudre silenciosamente las tuberías de metal de adentro hacia afuera, lo que hace que sea casi imposible de detectar hasta que el problema es tan grave que el sistema sufre fugas, obstrucciones o descargas accidentales de rociadores. La inspección periódica de las tuberías de los rociadores ayuda a detectar la corrosión en sus primeras etapas, mientras que las actividades de mantenimiento, como el lavado del sistema, mitigan el daño, utilizando una fuente de agua a presión para eliminar posibles obstrucciones.

Para obtener más información sobre cómo mitigar la corrosión en las tuberías de rociadores, consulte nuestro blog anterior: “Mis tuberías de rociadores están corroídas. ¿Ahora que?»

La corrosión provoca fallas en los rociadores contra incendios
La inspección, las pruebas y el mantenimiento regulares pueden detectar la corrosión en sus primeras etapas, antes de que haga agujeros en las tuberías y provoque fugas y fallas en los rociadores contra incendios. Fuente: Edad del rociador

La corrosión es solo un ejemplo de muchas cosas que deben detectarse temprano. Incluso los problemas mucho menos difíciles, como que alguien coloque el almacenamiento en un lugar que bloquee los patrones de rociado de los rociadores, pueden tener consecuencias graves, que podrían evitarse fácilmente al realizar la inspección visual anual de las cabezas de los rociadores requerida por NFPA 25.

Documentar y explorar las causas raíz de cualquier problema que se descubra durante la inspección, prueba o mantenimiento de los rociadores es clave para el rendimiento confiable del sistema. NFPA 25 clasifica los componentes que no cumplen con el código en tres categorías para ayudar a los propietarios a priorizar las reparaciones: deficiencias, deficiencias críticas y deficiencias no críticas.

Las deficiencias no críticas no afectan el rendimiento del sistema, pero deben corregirse para cumplir con los estándares de la NFPA dentro de un período de tiempo razonable (edición 2023: 3.3.8.2). Las deficiencias críticas pueden tener un «impacto material» en el rendimiento del sistema y deben corregirse lo antes posible (3.3.8.1).

Las deficiencias son las más graves, lo que significa que todo o parte del sistema está fuera de servicio y no funcionará correctamente hasta que se repare (3.3.23). Los impedimentos, que pueden ser «planificados previamente» o «de emergencia», son de máxima prioridad y deben abordarse de inmediato (emergencia) o tan pronto como sea posible y según lo programado (planificado previamente).

NFPA 25 requiere que los propietarios mantengan registros cuidadosos de las actividades de ITM realizadas en sus sistemas de rociadores contra incendios (4.3). Estos documentos deben conservarse durante al menos «1 año después de la próxima inspección, prueba o mantenimiento de ese tipo requerido por la norma», por lo que el deterioro del rendimiento es fácil de detectar comparando los resultados (4.3.5).

De la edición 2023 de NFPA 25

4.3.2 Los registros deberán indicar lo siguiente:

(1) El procedimiento/actividad realizado (p. ej., inspección, prueba o mantenimiento)

(2) La organización que realizó la actividad

(3) La frecuencia requerida de la actividad

(4) Los resultados y la fecha de la actividad

(5) El nombre y la información de contacto del contratista o propietario calificado, incluido el personal calificado que realiza la actividad.

La diligencia con la que se mantienen estos registros dice mucho sobre la inversión del propietario o del administrador de la instalación en el mantenimiento de la protección contra incendios. Los registros faltantes, incompletos o desactualizados pueden hacer que algunas pruebas o mantenimiento preventivo sean virtualmente imposibles y aumentar la probabilidad de fallas en el sistema. Sin una documentación consistente, puede ser imposible saber cuándo se calibraron o cambiaron los indicadores por última vez, por ejemplo, si la bomba contra incendios funciona a intervalos regulares o si alguna vez se corrigió alguna deficiencia anterior.

Sistema de rociadores contra incendios de diluvio en un hangar de aviones
Un sistema de rociadores de diluvio protege un hangar de aviones, que tiene una clasificación de ocupación más peligrosa que los entornos comunes. Fuente: Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU.

Elegir un sistema inapropiado para los peligros de una propiedad ofrece una protección inadecuada contra incendios

Una de las decisiones más importantes al diseñar un sistema de rociadores es determinar la clasificación de ocupación de su propiedad. NFPA 13 define las clasificaciones de ocupación basadas en el uso y el tipo de materiales que contiene un edificio, lo que afecta la forma en que arderán los incendios y la rapidez con la que se propagarán. Por ejemplo, los incendios se desarrollan lentamente con niveles más bajos de calor en propiedades de riesgo leve, como escuelas u oficinas, pero se propagan rápidamente y se queman extremadamente calientes en entornos de riesgo adicional, como plantas de fabricación de acero y fábricas textiles.

La clasificación de ocupación de una propiedad determina el tipo y la cantidad de rociadores que necesita, y su orientación, características de descarga de agua y espacio dentro de un edificio. Si se equivocan en estos y otros elementos, es posible que los rociadores contra incendios no sean efectivos porque la cantidad de agua que proporcionan (qué tan rápido y dónde) no se compara con el peligro.

Los factores ocultos pueden influir en la clasificación de una propiedad, como el almacenamiento de nuevos productos que pueden ser explosivos o quemarse rápidamente durante un incendio. Es fundamental contar con la ayuda de un profesional de protección contra incendios al determinar el nivel de peligro para que dichos factores se descubran durante una inspección de rutina en lugar de un evento de emergencia. Cuando más de un riesgo de ocupación existe una clasificación en un edificio, el nivel más peligroso debe aplicarse a toda la estructura.

Un edificio incendiado
Asegúrese de que su sistema de rociadores contra incendios sea apropiado para el nivel de riesgo de la propiedad y asegúrese de que esté actualizado cuando la propiedad cambie.

Ahora lee esto detenidamente: La eficacia de un sistema de rociadores durante un incendio está limitada por los criterios de diseño de la instalación original. La clasificación de ocupación debe revisarse cada vez que el uso de un edificio o espacio dentro de él cambie significativamente para garantizar que el sistema de rociadores aún brinde suficiente protección.

Un error común que cometen los dueños de propiedades es no reevaluar ni hacer las modificaciones necesarias a los rociadores después de realizar modificaciones en el espacio o el uso de una propiedad, incluso si parecen menores. Por ejemplo, si se completan renovaciones importantes sin rediseñar el diseño del sistema de rociadores, la cobertura casi siempre es inadecuada. Incluso algo tan simple como el cambio de un inquilino de un consultorio tradicional a un consultorio médico puede cambiar los niveles de riesgo y requerir una cobertura diferente.

Comprender el diseño del sistema original y cómo ha evolucionado un edificio con el tiempo es clave para evitar fallas en los rociadores contra incendios. Es aconsejable revisar anualmente la clasificación de ocupación de una propiedad para garantizar que el sistema siga siendo apropiado para los peligros y el uso del edificio, ya que garantiza la protección adecuada de las personas y la propiedad contra incendios.

Los errores menores pueden tener un gran impacto en la falla de los rociadores contra incendios frente a la confiabilidad

Las personas representan la mayor amenaza para la eficacia de los rociadores contra incendios. Por lo tanto, comprender los errores humanos más grandes que comprometen estos sistemas y causan fallas en los rociadores contra incendios es la mejor opción para garantizar que funcionen según lo previsto.

Asegúrese de leer la primera parte de esta serie para completar su conocimiento de los errores comunes que causan fallas en los rociadores contra incendios.

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